Les mimétiques de la nicotine peuvent avoir un effet thérapeutique sur les maladies inflammatoires

Jusqu'au jour où la science identifie les facteurs génétiques précis qui permettent à certains d'entre nous de vivre malgré les effets extrêmement nocifs de l'inhalation des sous-produits particulaires des biomatériaux végétaux brûlés – aussi connus sous le nom de tabac – personne ne devrait fumer. Du point de vue des soins de santé rationnels, c'est une très mauvaise idée.

Mais voici quelques petits secrets de la recherche médicale: la nicotine – une substance hautement addictive qui maintient les fumeurs de tabac accrochés à l'habitude – a été prouvée avoir des propriétés thérapeutiques. Le tabagisme a été démontré dans de nombreuses études pour avoir une association négative avec les maladies d'Alzheimer et de Parkinson ainsi qu'avec une maladie inflammatoire de l'intestin. Il semble que la nicotine – ingrédient pharmacologiquement actif du tabac – fait quelque chose de bien.

La nicotine agit directement sur les récepteurs situés sur certains types de cellules nerveuses. En fait, toute une classe de récepteurs cellulaires pour l'importante substance de signalisation des cellules nerveuses, l'acétylcholine, est désignée comme «nicotinique» simplement parce que les récepteurs de ce type réagissent à la nicotine autant qu'à l'acétylcholine.

Les récepteurs nicotiniques de l'acétylcholine existent en plusieurs variétés. L'un, appelé récepteur alpha-7 nicotinique de l'acétylcholine, ou alpha-7 nAChR, abonde sur les cellules nerveuses dans de nombreuses régions distinctes du cerveau; défauts dans sa fonction ont été doigts dans la maladie d'Alzheimer et la schizophrénie.

Bons gars ou méchants?

Ici, l'intrigue s'épaissit, littéralement.

En 2012, Larry SteinmanMD, professeur de pédiatrie et de neurologie et de sciences neurologiques à l'École de médecine et Jonathan Rothbard , Ph.D., un scientifique senior dans le laboratoire de Steinman, avec leurs collègues a trouvé qu'une petite protéine tronquée par le nom de bêta-amyloïde – probablement la molécule la plus vilipendée dans l'histoire de la médecine parce que son accumulation dans le cerveau est fréquemment considéré comme le méchant dans la maladie d'Alzheimer – a eu un effet thérapeutique dans un modèle de la sclérose en plaques chez les rongeurs. L'administration de bêta-amyloïde à ces animaux a inversé leur paralysie, mais seulement pendant le temps pendant lequel elle leur a été administrée.

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Le bêta-amyloïde est l'une des nombreuses protéines connues pour leurs propriétés biochimiques qui leur permettent de s'empiler pour former ce que l'on appelle des fibrilles amyloïdes, qui s'épaississent potentiellement en plaques gommeuses. Parmi ces protéines formant des amyloïdes, on trouve les fameuses protéines apparentées à la maladie d'Alzheimer tau et bêta-amyloïde, qui peuvent former respectivement des enchevêtrements et des plaques neurofibrillaires dans le cerveau et qui, de l'avis de nombreux scientifiques, sont la cause de la maladie d'Alzheimer. Et il y a la protéine prion, infâme pour la maladie de la vache folle et son équivalent rare mais mortel chez les humains.

Dans des études antérieures, le laboratoire de Steinman avait découvert qu'une autre protéine formant une amyloïde était thérapeutique dans un modèle d'AVC aigu et que plusieurs autres composés formant des amyloïdes pouvaient supprimer hyperactivité.

Mais pourquoi ?

Il arrive que le récepteur nicotinique alpha-7 se retrouve également sur certains types de cellules immunitaires qui peuvent agir comme suppresseurs et régulateurs du système immunitaire. Et, il s'avère, une étude publiée en ligne le 18 juin dans le Proceedings de l'Académie nationale des sciences montre que ces protéines formant des amyloïdes peuvent activer ce récepteur sur ces cellules immunitaires, résultant dans un appel de l'inflammation. Steinman, qui est également le professeur George A. Zimmermann, est l'auteur principal de l'étude et Rothbard est l'auteur principal.

Conclusion: Les médicaments activant l'alpha-7 nAChR pourraient avoir des avantages thérapeutiques dans diverses maladies inflammatoires. Steinman et Rothbard travaillent à la mise au point de thérapies à petites molécules ciblant ce récepteur qui sont sans danger pour l'homme contre la polyarthrite rhumatoïde, la goutte, les maladies inflammatoires de l'intestin et la sclérose en plaques.

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"En tant que neurologue et immunologiste, je considère ce travail comme un lien passionnant entre mes deux systèmes physiologiques préférés", a déclaré Steinman.

Steinman est membre du Stanford Neurosciences Institutedu Child Health Research Institute et du Bio-X.

Les autres auteurs de l'étude, tous à l'École de médecine, sont Jesse Rothbard, Luis Soares et C. Garrison Fathman. Steinman et Rothbard ont déposé un brevet sur ce travail via l'Office of Technology Licensing de Stanford.

L'étude a été financée par une subvention de la National Multiple Sclerosis Society.

Stanford Département de neurologie et de sciences neurologiques a également soutenu ce travail.

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