Pourquoi les cellules cancéreuses vont dormir

        

        

Le cancer a toujours été considéré comme une maladie qui se développe rapidement et de manière incontrôlable, mais cette opinion peut être fausse.

De nouvelles preuves suggèrent que le cancer utilise alternativement «l'accélérateur» et le «frein» pour survivre.

Si vous tracez l'évolution de la progression tumorale du cancer de la prostate au fil des ans, vous obtenez un graphique qui ressemble à ceci:

 

 

Le graphique montre que les cellules cancéreuses de la prostate alternent des périodes de croissance rapide et des périodes de dormance.

Dans l'exemple ci-dessus, la tumeur se développera au point de commencer à produire des symptômes et le patient recherchera un traitement – ce qui implique généralement l'ablation de la tumeur.

La chirurgie est souvent efficace mais, pour certains patients malheureux, leur cancer réapparaîtra. À ce stade, il est souvent traité par hormonothérapie et chimiothérapie.

Mais même ces traitements ne sonnent pas toujours la fin du cancer. Pour certains patients, le cancer réapparaîtra après une période de dormance.

Pendant les périodes de dormance, qui peuvent durer plusieurs années, le patient n'aura souvent aucun symptôme et la tumeur sera indétectable à l'aide des outils de diagnostic habituels.

Jusqu'à récemment, nous en savions très peu sur ces périodes. Cependant, les recherches menées par mon groupe et par d'autres scientifiques suggèrent que la dormance du cancer est une période cruciale pour la progression de la tumeur.

Dangers de la dormance du cancer

Pour comprendre pourquoi la dormance est utile pour les cellules cancéreuses, nous devons examiner les facteurs pouvant arrêter la progression de la tumeur. Les cellules cancéreuses sont confrontées à trois défis principaux pour leur survie et leur croissance.

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Premièrement, ils doivent tromper le système immunitaire, capable d'éliminer la plupart des tumeurs. Deuxièmement, ils doivent survivre aux traitements anticancéreux et, troisièmement, ils doivent envahir des organes distants et générer des métastases.

La dormance du cancer est essentielle pour relever tous ces défis. Pendant les périodes de dormance, les cellules cancéreuses modifient leur constitution génétique et se préparent à la prochaine étape de leur progression.

Sans sommeil, les cellules cancéreuses ne pourraient pas survivre dans un nouvel environnement ni devenir résistantes aux attaques du système immunitaire. Il est donc important d'apprendre à détecter les cellules cancéreuses dormantes et à les tuer.

La détection des cellules en sommeil n'est pas facile, cependant. Les tumeurs dormantes sont souvent petites et ne produisent pas de symptômes, aussi les patients n’en ont-elles pas conscience et les outils de diagnostic classiques ne peuvent-elles pas les «voir».

De plus, les cellules cancéreuses dormantes sont souvent en mode de métabolisme lent, comme les animaux en hibernation. Ainsi, même certaines techniques de diagnostic sophistiquées, telles que les examens par TEP, négligent souvent les tumeurs en sommeil.

Détection et traitement

Alors, comment détectons-nous ces dangereuses cellules dormantes? Heureusement, de nouvelles études mettent en lumière les caractéristiques des cellules cancéreuses dormantes.

Par exemple, notre recherche, en collaboration avec la BC Cancer Agency au Canada, a examiné l'ARN produit par les cellules cancéreuses dormantes et en prolifération.

L’ARN est une molécule très importante qui transmet les informations génétiques de l’ADN (le plan directeur) aux protéines (les chevaux de travail des cellules).

Nous avons montré que certains petits ARN sont spécifiquement exprimés par des cellules cancéreuses dormantes. Étant donné que ces ARN peuvent être mesurés dans des échantillons d'urine et de sang, nous essayons, entre autres, de développer de nouveaux outils de diagnostic pour détecter ces molécules.

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Si nous réussissons, nous pourrons développer des kits de diagnostic à base de sang ou d'urine qui aideront les médecins à identifier les tumeurs dormantes avant qu'elles ne deviennent trop grosses pour être traitées efficacement.

Une fois les cellules cancéreuses dormantes identifiées, elles doivent être éliminées.

Malheureusement, comme ces cellules cancéreuses sont métaboliquement inactives, elles sont moins susceptibles d'être tuées par la chimiothérapie conventionnelle. Il est donc difficile de les cibler. Difficile, mais pas impossible, espérons-le.

Un certain nombre de nouvelles études montrent que les cellules dormantes pourraient avoir des points faibles. Par exemple, des expériences ont montré que certains médicaments anti-inflammatoires non stéroïdiens pourraient empêcher les cellules cancéreuses dormantes qui génèrent des métastases de «se réveiller».

Si ces résultats sont confirmés par des essais cliniques, nous pourrons bientôt proposer aux patients des traitements ciblant spécifiquement les cellules cancéreuses dormantes.

Écrit par Francesco Crea, maître de conférences en sciences de la vie, The Open University.

 

 

        

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